长颈鹿高达5米多,是陆地上最高的动物。长颈鹿的蹄直径和餐盘一样大,心脏有2/3米宽,肺的容量达50升左右,由于长颈鹿的颈部很高,因此当它们低下头时,耳朵后方的辧膜会调节血压,防止血压过高,长颈鹿灵活的舌头长达50厘米,舌头上黏呼呼的口水有时也会滴出来,但口水能防止舌头在取食刺槐(一种布满1-2毫米尖刺的树冠丛植物)时受伤,舌头和嘴唇上还有一层坚韧的角质隆概能防止被刺槐刺伤。虽然长颈鹿的颈子非常长,但其颈骨和人类一样都只有七个。

繁殖

纳米比亚埃托莎国家公园正在交配的安哥拉长颈鹿

雄性长颈鹿会通过品尝母鹿的尿液来判断母鹿的发情状态。这种行为是一个称为裂唇嗅反应(Flehmen response)的过程的一步。长颈鹿的孕期为14到15个月,产一胎。母鹿站立生产;羊膜破裂,幼鹿落地而生。幼鹿约1.8米高。出生后数小时幼鹿即可奔跑,并与其他已经出生数周的小鹿毫无区别。然而出生的前两周幼鹿多数时候伏在地上静卧,受母鹿的庇护。虽然成年长颈鹿的天敌只有狮子,而且个头硕大不惧其它食肉动物的侵袭,但幼鹿却会遭受狮子、豹和鬣狗的攻击。长颈鹿的花纹被认为有伪装功能。只有大约25—50%的幼鹿能存活至成年。在野外长颈鹿的寿命为20—25年,动物园里的长颈鹿能活28年。

在动物园中喂食麦片,粒料,吨料,桑叶,干草,胡萝卜,地瓜,玉米,洋葱,芭乐,青葱,芹菜,番茄,莴苣,香蕉,芭乐,苹果,四季豆,土司。

习性

在野外,长颈鹿以树叶为食,尤喜含羞草属的树叶;但其实它也完全能以食用其他种类的树叶为生。一头长颈鹿每天能摄入63千克的树叶和嫩枝。

长颈鹿的饮水姿势。在埃托沙国家公园的安哥拉公长颈鹿在饮水。

长颈鹿行走的步态悠闲。行走时一侧的前后肢向前挪动而另一侧的前后肢着地。这是大型四足动物常用的运动方式,比如大象亦采用此方式挪步行走。但是长颈鹿遇到敌害攻击的时候则能以60千米的时速进行短距离奔跑,奔跑姿势很笨拙,前后肢交替着地。长颈鹿的心脏过小,使得它不能做长距离奔跑。

当受到威胁时,长颈鹿的防御方法是用蹄子猛踢敌害,踢一下足以使狮子的头骨踢碎或者肋骨粉碎。

长颈鹿每天的睡眠时间是所有哺乳动物中最短的。一般认为只有20分钟到两小时之间。它能够睁着眼睛睡觉。

长颈鹿用长达50厘米的舌头来清理面部的小虫子。长颈鹿的舌头不怕荆棘,能自如地进食多刺的叶子。在南非的长颈鹿偏好金合欢属(Acacia)的植物,尤其是Acacia erioloba这种植物,其舌头甚至能抵御这种植物的毒刺。

大多数人因受某些电视台及科普读物的误导而认为长颈鹿是哑巴。研究表明长颈鹿之间可以通过人耳听不到的次声波来进行非常复杂的交流,但这并不证明长颈鹿所有的叫声不能被人耳听到,实际上人类能听到长颈鹿的叫声。

起源

根据化石记录,长颈鹿最早由中新世初期的鹿科动物分化而来。最早的长颈鹿科化石是ClimacocerasCanthumeryx。后来演化出古麟,一种中新世早期长有短角、短脖子的长颈鹿祖先。到中新世晚期古麟进化为萨摩兽。在上新世,萨摩兽分化为两支,一支是㺢㹢狓,另一支是最早的现代长颈鹿。㺢㹢狓是长颈鹿科仅存的两种动物之一,其相貌基本上反映了中新世长颈鹿类动物的样子。

㺢㹢狓

长颈鹿类动物进化上还有一支,称为西瓦鹿,是一种长有四支角的体态粗壮的动物,现已灭绝。在苏美文化遗址里曾发现了的一些动物的青铜像,酷似西瓦鹿。这说明西瓦鹿很可能在中东一直残存至数千年前。

演化

毫无疑问,长颈鹿的脖子和腿按比例都比其他有蹄动物长。目前还不能确定的是长颈鹿的脖子和腿为什么这么长,但可以通过观察现存长颈鹿的行为来推测为什么它们会长那么长的脖子。

长脖子的确可以让长颈鹿吃到树冠上的叶子。然而雌性长颈鹿比雄性矮,往往吃低处的树叶,所以很难说长脖子仅仅是为了吃方面的原因。此外,长脖子会给长颈鹿饮水造成相当的困难。长颈鹿占据的生态栖位只有非洲象一个竞争物种,所以并没有天择压力来迫使长颈鹿在这么长时间里保持长颈的状态。一个可能的解释是长颈鹿在进化的初期非洲存在其他体态高大的有蹄动物竞争者,而这些有蹄动物现在已经灭绝。长颈鹿的脖子就是与这些大型有蹄动物竞争中变长的。今天的长颈是远古竞争的遗留。

长颈鹿的前肢也很长。这些长腿可以使长颈鹿快速奔跑,并用来御敌。尚不清楚的是,是否长腿与长脚并用在抵御狮子的袭击方面有优势。

最后,人们观察到,雄长颈鹿还使用长脖子来战斗。长颈鹿有显著的两性异形的特征。雌性比雄性的脖子更短小。雌性的脖子到了十岁时候就停止生长了,而雄性的脖子则可以维持生长达二十年以上。雄性之间用脖子搏斗。搏斗结果可以是致命的,但很少会到这种地步。脖子越长,头越重,搏击的时候力量也越强。搏斗能力越强的雄长颈鹿越容易获得与雌长颈鹿交配的机会。从性选择的角度看长颈鹿的脖子也是雄性为雌性竞争的结果。

易危

2016年12月8日,国际自然保护联盟将长颈鹿调至“易危”级别,从之前的“无危”连跳两级。数据显示,该物种的野生数量从 1985 年的十六万左右骤减到 2015 年的不足十万,减少了大约 40%。

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